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【2017年物种日历】3月20日 蹄兔

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说起蹄兔,喜欢动物的朋友对它应该不陌生。


不熟悉也没关系,看完本文你就知道它有多厉害。图片:Gerhard Theron / Biodiversity Explorer

大大的眼睛、短小的尾巴、蓬松的皮毛、浑圆的身体,以及永远微微上扬的嘴角,与之前名声大噪的萌界网红——短尾矮袋鼠相比,可爱程度绝不逊色。就是这样一种让人觉得温暖的小动物,却有许多让人大跌眼镜的奇葩秘密,读完本文,一定会颠覆你对它的最初印象。

长蹄子的兔子?

蹄兔得名于外形像兔子,脚又类似蹄子。它们属于单独的一个分类单元——蹄兔目。世界上现存4种蹄兔,分别是岩蹄兔(Procavia capensis)、黄斑岩蹄兔(Heterohyrax brucei)、南树蹄兔(Dendrohyrax arboreus)和西树蹄兔(Dendrohyrax dorsalis)。


今天的主角,是日行性的岩蹄兔。图片:alexkant / ZooChat

岩蹄兔和黄斑岩蹄兔为日行性动物,群体活动,栖息在岩石的洞穴中。前者分布在非洲大部分地区及中东的部分地区,后者则分布在非洲东部、刚果和安哥拉的部分地区。虽然多在岩石环境中生活,但两种蹄兔为了食物偶尔也会到树上觅食。


黄斑岩蹄兔。图片来源见水印

两种树蹄兔通常为夜行性动物,单独或成小群活动,多栖息于森林中。前者分布在非洲东部和南部的部分地区,后者分布在非洲中部的部分地区。


正在吃树叶的南树蹄兔。图片来源见水印

蹄兔的体色多为棕灰色,但因所生活的环境、年龄不同而稍有变化。生活在湿润环境下的蹄兔毛色为深棕色,而生活在干燥的沙漠环境下的蹄兔毛色为浅灰色。


棕灰色的毛发。图片:张帆

它的亲戚是……大象!

要问与蹄兔亲缘关系最近的动物是什么?我想您无论如何也猜不到,居然会是长鼻目的大象,还有海牛目的海牛和儒艮。差异如此巨大的动物居然是亲戚,真是太让人惊讶了。蹄兔与这几种动物拥有一个共同的祖先,在进化的过程中这个祖先朝着不同的方向进行演化。一支体型逐渐变得庞大,并适应水生生活,形成了现在的海牛和儒艮。一支体型更加庞大,形成了如今的大象。还有一支逐渐变小,就形成了现在的蹄兔。

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“听妈妈讲,过去我们和大象是一家。”图片:animalphotos.deviantart.com

其实,仔细观察蹄兔,不难发现它有很多特征与大象非常相似。例如,它们的门齿和大象一样,是不断生长的长牙,只不过蹄兔的长牙,并不露出口外。此外,它们的睾丸也和大象一样置于腹腔内。脚趾也和非洲草原象一样,前脚四趾,后脚三趾,脚趾上的趾甲也是扁平如蹄状的。我想,如果在人类社会,蹄兔一定会四处吹嘘自己有个威武亲戚的。


来,数数脚趾。喂你看哪儿呢。图片:Thomas / walkthewilderness.net

聪明互助的小伙伴

虽然岩蹄兔和黄斑岩蹄兔是两个不同的物种,但大多数情况下,它们常常共享活动区域,尤其是在岩石上晒日光浴的时候,这也往往是它们最容易受到捕食者攻击的时候。通常情况下,当蹄兔群体休息或觅食时,往往会有一个或几个站岗的蹄兔时刻保持警惕,一有风吹草动,马上发出尖利的叫声,通知其他同伴马上逃跑。


它们会一大家子一起活动。图片:Arikk / wikipedia

在繁殖季节,新增的小蹄兔行动相对还不敏捷,遭受的危险也更大。这个时候,两种蹄兔群体常常混群,增加了个体数量,发现捕食者的眼睛也相应增多,也就更容易在特殊时期让自己和后代存活下去。而当繁殖期结束,这样的混群就会大幅减少。此外,有研究表明,这两种蹄兔还会照顾彼此的幼崽,甚至栖息在共同的洞穴内。但它们却不会出现杂交的现象,因为彼此的性器官非常不同。

兽类中的最猛男

蹄兔的性行为是最令人私下称奇的。首先,它们的性器官非常特别。蹄兔的阴茎长度简直惊为天人,勃起时可以达到6cm以上,要知道,它们身体全长也只有大概30~40cm,也就是说,阴茎长度是身体的五分之一,相当于到胸部。作为在地上四肢行走的动物来说,这样的比例几乎是哺乳动物中最高的了。


正在不可描述的岩蹄兔。图片来源见水印

其次,由于不同蹄兔的阴茎大小和形状不尽相同,所以在生殖上形成一定的隔离,这也是它们可以混群而不互相杂交的原因。

此外,蹄兔在交配的时候,表现出了极为勇猛的力量,有时候雌性都无法招架,甚至直接被顶到一边儿去。

蕴含信息的声音

岩蹄兔是群体活动的动物,群体通常由一个成年首领雄性,几个成年雌性,一些从属地位的成年雄性,以及一些亚成体组成。首领雄性通过叫声来和整个群体交流,并对群体之外的雄性传递信息。

声音没法靠想象,物种日历那边有视频看哦。


路见不平一声吼。图片:张帆


研究表明,它们的叫声富含很多重要的信息,例如年龄、体重、社群地位、身体状况、激素水平等等,而且这些独立的信息通过连续的方式包含在叫声中。如果有入侵者闯入,雄性蹄兔会增加鸣叫的复杂性和持续时间。较高等级的雄性往往更喜欢鸣叫,但能量消耗并不多。通过叫声,既解决了问题,又避免了不必要的损失,可谓聪明的生存之道。君子动口不动手,还真是有礼貌的小动物。

一些小绝技

蹄兔具有一些较为原始的哺乳动物特征,例如温度调节机制不太好,常常需要通过行为来进行弥补,例如互相挤在一起取暖,或依赖太阳的热量使身体升温。通常蹄兔一天中的大部分时间都在休息,以减少不必要的热量损失。


“老板,我温度调节机制不太好,得多休息。”图片:Anthony Steele / wikipedia

严酷的生活使得蹄兔进化出了别样的适应机制。它们的脚掌柔软且光滑,上面具有丰富的腺体,可以分泌液体保持湿润。脚掌中间凹陷,四周突起,当在陡峭的岩石上行走时,这种特殊的结构加上湿润的水分,就形成了一个天然的真空装置,让蹄兔可以在险峻的环境下行走自如。


无论在什么环境下,都要保持微笑。图片:Johan van Rensburg / Biodiversity Explorer

此外,它们的肾脏可以产生高浓缩的尿液,这在水分不很充足的环境中是非常重要的。


“就算胖……我也……是个灵活的胖子……”图片来源见水印

蹄兔的背部有一块裸露的区域,皮下是腺体。当它受到惊吓时,腺体周围的毛发会竖立起来。这些腺体所分泌的物质可以进行领地标记。

至关重要的小家伙

作为分布区域内很多动物的食物,蹄兔在生态系统中扮演着至关重要的角色。目前的种群数量还算良好,但有些地区的情况不容乐观,所以我们仍然要好好保护它们,让这种萌萌的小动物继续存活下去。


小家伙们拜托你们善待啦。图片来源见水印

看完以上这些内容,相信您对蹄兔的认识更加深刻了。小小的蹄兔居然有如此多奇特的本领和技能,丝毫不亚于它们的大个子亲戚。不知道它们在非洲热带稀树草原相遇时,会不会彼此相视一笑呢?


总之,虽然叫“兔”,蹄兔不是兔。(那帮奇怪的家伙里,倒有一个真是兔子呢。)绘图:翼狼Elang

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